La pollution de l’air peut influencer l’incidence des maladies mentales. C’est la conclusion d’une étude réalisée à partir de données sanitaires et environnementales provenant des États-Unis et du Danemark. Les scientifiques autour d’Atif Khan et Andrey Rzhetsky de l’Université de Chicago ont constaté une augmentation du nombre de cas de troubles bipolaires et d’autres maladies dans les régions où la qualité de l’air est particulièrement mauvaise, comme ils le rapportent dans la revue PLOS Biology.

Des données provenant de 151 millions de personnes apportent de nouvelles perspectives

Pour les États-Unis, les chercheurs ont évalué les données des compagnies d’assurance maladie pour 151 millions de personnes. Ils ont étudié l’incidence de quatre maladies psychiatriques le trouble bipolaire, la dépression grave, le trouble de la personnalité et la schizophrénie ainsi que des maladies neurologiques que sont l’épilepsie et la maladie de Parkinson. 6 % de dépressions et 27 % de troubles bipolaires en plus dans les régions où la qualité de l’air est la plus mauvaise. Ces maladies neurologiques et psychiatriques très coûteuses tant financièrement que socialement semblent être liées à l’environnement physique, en particulier à la qualité de l’air, cite Khan dans une communication de son université. Les chercheurs ont comparé les données sur la santé avec la qualité de l’air du district dans lequel ils vivaient, qu’ils ont tirées des informations fournies par l’Agence américaine de protection de l’environnement (EPA). Et le résultat : dans les régions où la qualité de l’air est la plus mauvaise, six pour cent de personnes de plus sont tombées malades à cause d’une grave dépression que dans les régions où l’air est particulièrement bon. Dans le cas du trouble bipolaire, le risque de contracter la maladie était même 27 % plus élevé.

Le risque de troubles de la personnalité a augmenté de 162 %.

Dans la deuxième partie de l’étude, les chercheurs ont ensuite analysé un registre danois des traitements et de l’environnement couvrant plus de 1,4 million de personnes nées au Danemark entre le début de 1979 et la fin de 2002. Ici, le taux de dépression sévère dans les zones où la pollution atmosphérique est la plus élevée est supérieur de 50 % à celui des zones particulièrement propres. Les chercheurs ont également trouvé des valeurs plus élevées pour les autres maladies mentales au Danemark : le risque de troubles de la personnalité était 162 % plus élevé et celui de schizophrénie 148 %. Pour les troubles bipolaires, l’augmentation de 24 % était similaire aux données américaines. Les auteurs expliquent la différence de résultats par la diversité des données évaluées : Il est probable que cette différence soit due à la résolution limitée des estimations de polluants pour les données américaines, écrivent-ils. Mais la composition des polluants ou les variations génétiques propres à chaque pays pourraient également jouer un rôle.

Éloges et critiques pour les résultats de la recherche

Dans un commentaire publié dans PLOS Biology, John Ioannidis, de l’université de Stanford, en Californie, critique l’étude pour des lacunes importantes et une longue liste de biais possibles. Dans la partie américaine, par exemple, les données environnementales ont été mesurées dans les années 2000 à 2005, tandis que les diagnostics de maladies ont été établis pour les années 2003 à 2013. Ces analyses, ainsi que les études ultérieures dans ce domaine, bénéficieraient de protocoles stricts et soigneusement définis qui seraient enregistrés avant l’analyse des données, écrit Ioannidis. Malgré ces critiques, Tilo Kircher, de l’hôpital universitaire de psychiatrie et de psychothérapie de Marburg, considère que l’étude constitue une contribution importante à la recherche médicale : Il faut espérer qu’elle permettra d’initier d’autres recherches dans ce domaine. La force de l’étude réside dans l’énorme quantité de données. Kircher considère que les résultats sont plausibles, bien qu’il soit surpris que les analyses des données américaines aient montré un lien clair avec la pollution de l’air uniquement pour le trouble bipolaire. L’expert fait référence aux résultats d’expériences sur les animaux selon lesquels les particules et les polluants pourraient déclencher des inflammations dans le cerveau. La pollution de l’environnement est associée à un risque accru de troubles psychiatriques aux États-Unis et au Danemark. La pollution environnementale est associée à un risque accru de troubles psychiatriques aux États-Unis et au Danemark.